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En bref : c’est l’anniversaire de Robert Bunsen

Il y a deux cents ans naissait Robert Bunsen, qui deviendra célèbre pour ses travaux en spectrométrie, une technique naissante qui bouleversera la physique, la chimie et l’astronomie. Son nom restera ancré dans les labos grâce au « bec bunsen », qu’il n’a pas inventé. Retrouvez sa biographie.

Une statue de Robert Wilhelm Bunsen, à Heidelberg, en Alemagne. © Sven Teschke, Büdingen/Licence Creative Commons Une statue de Robert Wilhelm Bunsen, à Heidelberg, en Alemagne. © Sven Teschke, Büdingen/Licence Creative Commons

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Robert Wilhelm Bunsen aurait eu 200 ans aujourd’hui… C’est l’occasion de se souvenir de ce grand chimiste allemand qui, entre autres avancées scientifiques, a contribué à la conception du spectroscope avec Gustav Kirchhoff. En analysant finement les longueurs d’onde de la lumière émise par un corps chaud ou bien ayant traversé un gaz, l’instrument met en évidence des irrégularités, ou « raies spectrales ». Ces raies d’absorption (quand des longueurs d’onde sont perdues lors de la traversée du gaz) et ces raies d’émission (les longueurs d’onde émises par un corps chaud) sont rigoureusement spécifiques des atomes constituant ce gaz, voire de ses molécules.

Dès ses premières années, durant la décennie 1860, la spectroscopie fera découvrir plusieurs nouveaux atomes ou « éléments », inconnus jusque-là. La technique est si puissante qu’elle amènera en 1868 le Français Jules Janssen à repérer un nouvel élément dans la lumière solaire, que l’on baptisera hélium, du nom du Soleil en grec (helios). Ainsi, l’hélium est un atome que l’on a découvert dans le Soleil, à 149 millions de kilomètres de nous, alors qu’il en existe autour de nous dans l’atmosphère

Comme le rappelle sa biographie (cliquer sur son nom, à la première ligne de cet article), la liste de ses découvertes est longue et ses expériences ont failli lui coûter la vie. Il est d’abord un chimiste mais il s’est aussi intéressé à la géologie et même aux hauts-fourneaux. C’est dans son laboratoire qu’un technicien perfectionne un petit bec de gaz à virole, bien commode sur les paillasses et qui sera adopté partout dans le monde. Ce bec Bunsen n’est pas son invention mais c’est une façon de se souvenir d’un grand savant…


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