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Isolation naturelle : une solution en plein essor

La prise de conscience écologique conduit à pointer les failles des isolants conventionnels, d’un point de vue environnemental. Au grand bénéfice de l'isolation naturelle. Les isolants naturels sont des produits naturels, plus sains et faciles à recycler, dit-on, et aux performances comparables. Qu’en est-il vraiment ? Enquête à suivre…

Page 6 / 18 - La Vermiculite Sommaire
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La vermiculite

Minéral argileux d’origine basaltique, la vermiculite appartient au groupe des micas. De couleur gris-brun à brun-doré, elle est constituée de feuillets (lamelles) qui enferment de l’eau et réagissent comme la perlite à un traitement thermique.

Aspect du minerai micacé après extraction. Source U.S. EPA
Aspect du minerai micacé après extraction. Source U.S. EPA

Le minerai est d’abord trié, calibré et tamisé. Puis il est chauffé à haute température, entre 800 et 1000 °C. Sous l’effet de la chaleur, les lamelles s’exfolient (s’écartent) et l’air qui se cale entre elles augmente considérablement le volume des éclats de roche.

Flocons de vermiculite exfoliée prête à l’emploi. Source U.S. EPA
Flocons de vermiculite exfoliée prête à l’emploi. Source U.S. EPA

La vermiculite conserve sensiblement la même masse une fois exfoliée. Cela en fait un matériau très léger, qui convient bien à l’isolation thermique et phonique de planchers anciens (combles…), à la réalisation de bétons allégés et de chapes isolantes. Elle s’utilise aussi, enrobée de bitume, sur les toitures-terrasses. La vermiculite est moins dense que la perlite (100 à 110 kg/m3), ses qualités hygrométriques sont du même ordre ( = 2 à 4). Mais avec un lambda de 0,060 à 0,080, ses performances thermiques sont inférieures. Son prix équivaut à celui de la perlite (source AGEDEN). Côté santé, une veille s’impose car la vermiculite a été associée dans un passé récent à de sérieux problèmes liés à l’amiante (voir encadré).

La vermiculite se décline en plusieurs granulométries, de super fine (0-1) à large (0-8). Elle est disponible en vrac, en sacs de différentescontenances (jusqu’à 100 litres) et « Big bags ». Les principaux paysproducteurs sont l’Afrique du Sud, l’Australie, la Chine, les États-Unis et le Zimbabwe. Source U.S. EPA
La vermiculite se décline en plusieurs granulométries, de super fine
(0-1) à large (0-8). Elle est disponible en vrac, en sacs de différentes
contenances (jusqu’à 100 litres) et « Big bags ». Les principaux pays
producteurs sont l’Afrique du Sud, l’Australie, la Chine, les États-Unis
et le Zimbabwe. Source U.S. EPA

De l’amiante dans la vermiculite ?

Mine de Libby dans le Montana. Source U.S. EPA
Mine de Libby dans le Montana. Source U.S. EPA

Certains gisements de vermiculite peuvent croiser un silicate hydraté de nature fibreuse, la trémolite. Laquelle s’avère être la forme la plus dangereuse de l’amiante amphibolique. Il suffit que le minerai de vermiculite en soit imprégné (en très faible quantité, généralement) pour présenter un risque sanitaire.

C’est ce qui s’est passé sur le site de Libby, dont les poussières ont contaminé des centaines d’ouvriers et le minerai extrait quantité de bâtiments construits aux Etats-Unis, au Canada (et ailleurs dans le monde) de 1919 à 1990. Date de la fermeture du site, que l’Agence de Protection Environnementale américaine (EPA) a entrepris de nettoyer. Est-ce à dire que la vermiculite est dangereuse ? A priori non car l’isolant incriminé (du nom de Zonolite au Canada) ne serait plus disponible depuis 1995. Une veille est toutefois recommandée et, en France, comme l’indique une spécialiste de l’amiante à l’INRS (Michèle Guimont), « les distributeurs sont tenus de vérifier les bulletins d’analyse pour s’assurer que leur vermiculite ne contient pas d’amiante »…

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