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Sursaut gamma : coup de feu dans l'Univers

Si, comme dans les films de science-fiction, mais contrairement aux lois de la physique, le son se propageait dans le vide, notre Univers résonnerait sans fin de gigantesques déflagrations surgissant de ses confins. La grande majorité de ces déflagrations sont le produit de l’agonie d’étoiles très massives mettant en jeu des énergies absolument considérables. Ce phénomène, les supernovae, peut libérer en moins d’une seconde une énergie équivalente à l’énergie fournie par plusieurs milliers d’étoiles au cours de plusieurs milliards d’années.

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Si, comme dans les films de science-fiction, mais contrairement aux lois de la physique, le son se propageait dans le vide, notre Univers résonnerait sans fin de gigantesques déflagrations surgissant de ses confins. La grande majorité de ces déflagrations sont le produit de l’agonie d’étoiles très massives mettant en jeu des énergies absolument considérables. Ce phénomène, les supernovae, peut libérer en moins d’une seconde une énergie équivalente à l’énergie fournie par plusieurs milliers d’étoiles au cours de plusieurs milliards d’années.

Vue d'artiste d’un sursaut-gamma long. Une bonne partie de l’énergie est  émise dans deux jets relativement étroits (crédit: NASA/Swift/Mary Pat Hrybyk-Keith et John Jones).
Vue d'artiste d’un sursaut-gamma long. Une bonne partie de l’énergie est  émise dans deux jets relativement étroits
(crédit: NASA/Swift/Mary Pat Hrybyk-Keith et John Jones).

Depuis la troublante et inattendue observation de satellites-espion durant la Guerre Froide, une nouvelle catégorie est apparue dans ce bestiaire effroyable : les sursauts gamma. Contrairement aux supernovae qui illuminent le ciel pendant des jours, la principale trace que nous en avons est une formidable bouffée de photons de très haute énergie, bouffée qui dans certains cas ne dure qu’une fraction de seconde. La compréhension ultime du mécanisme mis en jeu est encore à élaborer, mais les sursauts-gamma apparaissent déjà comme le phénomène le plus violent depuis la formation même de notre Univers, phénomène lié à l’effondrement, puis à l’explosion, d’une étoile plus de 20 fois plus massive que notre Soleil et qui donne naissance à un trou noir.

C’est l’étonnant, mais fabuleux, destin de ces sursauts gamma que nous allons conter au cours de dossier !

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