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Les astéroïdes

Description des astéroïdes, un éventuel impact avec la Terre, les astéroïdes géocroiseurs, analyse d'Eros,...

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Le premier janvier 1801, Giuseppe PIAZZI découvrit un objet qu'il pensa d'abord être une comète. Mais après que son orbite fût mieux déterminée, il apparut évident que ce n'était pas une comète mais plus vraisemblablement une petite planète. PIAZZI l'appela Cérès, en l'honneur du dieu sicilien de l'agriculture. Cette découverte marque le début de l'exploration et la recherche sur la population astéroïdale.

Mais qu'est ce qu'un astéroïde ?

Le mot astéroïde, choisi par William Herschel en 1776, vient du grec asteroeides signifiant " comme une étoile ", car au télescope ces objets ne semblaient être que de petits points faiblement lumineux. C'est un petit objet rocailleux et irrégulier, de taille n'excédant pas quelques centaines de kilomètres de diamètre. Actuellement plus de 390.000 astéroïdes ont été répertoriés dans le système solaire. Les astéroïdes ont souvent été appelés, au milieu du siècle "les vermines du ciel".

Quoique les astéroïdes aient subi une substantielle évolution collisionnelle depuis leur formation, la plupart d'entre eux ne se sont pas développés au niveau géologique, thermique ou orbital. C'est là que réside le principal intérêt de l'étude des astéroïdes. De part leur petitesse, ces objets ont très vite évacué la chaleur originelle de la nébuleuse protosolaire figeant ainsi la composition initiale de cette dernière. Ainsi l'étude des petits corps nous renseigne sur les conditions initiales qui ont prévalu à la naissance du système solaire.

Les astéroïdes sont aussi importants parce qu'ils sont la source de la plupart des météorites. Certains astéroïdes, les géocroiseurs, ou en anglais Earth Crossing Asteroids (ECA) présentent un danger pour la Terre car leurs orbites croisent celle de notre planète.

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