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Vesta

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L'astéroïde Vesta a été découvert le 29 mars 1807 par l'astronome allemand Heinrich Olbers qui avait débusqué Pallas 5 ans plus tôt. Après Cérès en 1801 et Junon, Vesta devenait ainsi le quatrième membre de la ceinture d'astéroïdes qu'on rencontre entre Mars et Jupiter. Avec un diamètre moyen de 500 kilomètres, Vesta représente à lui tout seul 9% de la masse totale de cette ceinture d'astéroïdes.

Vesta recevra en 2011 la visite de la sonde américaine Dawn qui se satellisera à 2500 kilomètres de l'astéroïde. Dawn permettra sans aucun doute de mieux connaître cet étrange astéroïde. Vesta intrigue en effet beaucoup les scientifiques. Des mesures spectroscopiques de sa surface indiquent que comme la Lune, elle est principalement composée de pyroxène. Mais à la différence de notre satellite, l'action abrasive du vent solaire ne semble pas intervenir sur Vesta ; les chercheurs ont émis l'hypothèse que l'astéroïde pourrait posséder un champ magnétique le protégeant des ions solaires.

Autre singularité, le relief de Vesta : la cartographie réalisée par le télescope Hubble révèle la présence d'une dizaine de collines et surtout d'un gigantesque cratère de 460 kilomètres de diamètre dont le pic central s'élève à 18 kilomètres d'altitude. L'impact à l'origine de ce cratère a projeté une multitude de fragments dans l'espace dont certains ont fini leur course sur Terre sous forme de météorites après un très long voyage.

L'astéroïde Vesta vu par le télescope Hubble en 1996 à gauche, sa modélisation à droite et la carte topologique en fausses couleurs en bas. On observe nettement le gigantesque cratère né d'une collision avec un autre astéroïde ainsi que son pic central. Crédits : Nasa / B. Zellner / P. Thomas L'astéroïde Vesta vu par le télescope Hubble en 1996 à gauche, sa modélisation à droite et la carte topologique en fausses couleurs en bas. On observe nettement le gigantesque cratère né d'une collision avec un autre astéroïde ainsi que son pic central. Crédits : Nasa / B. Zellner / P. Thomas

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