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Nuage d'Oort

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Le nuage d'Oort est une sphère (et non un anneau) formée de comètes (gelées, donc inactives et invisibles), qui entoure le système solaire à grande distance. C'est en 1950 que l’astronome hollandais Jan Hendrik Oort a publié le résultat de ses travaux sur les comètes à longue période. Son article fut l’acte de naissance de la découverte, de ce que l’on nomme maintenant le nuage d’Oort.

Dans cet article, Oort se basait sur le fait que les orbites des comètes à longue période connues en 1950 avaient leurs aphélies à des distances de l'ordre de 20.000 à 100.000 unités astronomiques (UA) du Soleil. Il en concluait qu'il existait, entre ces distances du Soleil, un ensemble de comètes tournant sur des orbites grossièrement circulaires. Les inclinaisons de leurs orbites étant quelconques, ce réservoir de comètes devait présenter une symétrie sphérique.

L'astronome et astrophysicien Jan Oort. Il a découvert le nuage qui porte son nom en 1950. © Jan Oort
L'astronome et astrophysicien Jan Oort. Il a découvert le nuage qui porte son nom en 1950. © Jan Oort

Des comètes sensibles aux perturbations gravitationnelles

Une année-lumière correspond environ à 60.000 UA. Les étoiles les plus proches sont à un peu plus de quatre années-lumière, à 250.000 UA. Cela signifie que certaines comètes se promènent à une distance du Soleil de l'ordre de grandeur de la distance entre les étoiles. Un calcul simple montre qu’à cette distance, la vitesse orbitale est de quelques mètres par seconde seulement, alors que la vitesse des étoiles proches par rapport au Soleil est de l'ordre de 20 km/s.

Les comètes du réservoir du nuage d’Oort doivent être particulièrement sensibles aux perturbations gravitationnelles des autres étoiles proches. Au cours de ses pérégrinations autour de la Voie lactée, notre Soleil se rapproche suffisamment des autres étoiles pour que des comètes de ce nuage changent d’orbite pour se diriger vers le Système solaire interne sous l'effet de ces perturbations.

La comète C/1995 O1 (Hale-Bopp) présente une période orbitale dépassant les 2.500 ans, c'est donc une comète à longue période. Elle se serait formée dans la ceinture de Kuiper, avant de migrer vers le nuage d’Oort. © Herman Mikuz, B. Kambic, Črni Vhr Observatory La comète C/1995 O1 (Hale-Bopp) présente une période orbitale dépassant les 2.500 ans, c'est donc une comète à longue période. Elle se serait formée dans la ceinture de Kuiper, avant de migrer vers le nuage d’Oort. © Herman Mikuz, B. Kambic, Črni Vhr Observatory

Nuage d'Oort - 2 Photos


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