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Cérès

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Cérès, une planète naine d'environ 950 kilomètres de diamètre, porte le nom de la déesse romaine de l'agriculture et de la fécondité. Découverte en 1801 par l'astronome italien Giuseppe Piazzi (directeur de l'Observatoire de Palerme en Sicile), elle est sans doute constituée de différents composés hydratés et de glace d'eau en surface, avec en son centre un noyau rocheux. C'est sa forme sphérique qui lui a valu de quitter la catégorie des astéroïdes et d'être reclassée comme planète naine en 2006 par l'Union Astronomique Internationale.

La magnitude de Cérès varie de 6.7 au périhélie (sa distance à la Terre est alors inférieure à 2 unités astronomiques) à 9.3, ce qui permet de suivre son déplacement au milieu des étoiles avec une paire de jumelles.

En attendant des images détaillées que devrait fournir la sonde américaine Dawn en 2015 lorsqu'elle ira se mettre en orbite autour de Cérès, la planète naine a été photographiée en 2004 par le télescope spatial Hubble. Les régions d'intensités lumineuses différentes traduisent la présence d'accidents topographiques (comme des cratères) ou des zones de composition chimique différente.

Cérès photographiée en 2004 par le télescope spatial Hubble. Crédit Nasa Cérès photographiée en 2004 par le télescope spatial Hubble. Crédit Nasa

Cérès - 1 Photo


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