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Proxima du Centaure

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Proxima est l'étoile la plus proche de nous. C'est une naine rouge, une catégorie d'étoiles peu massives et faiblement lumineuses très répandues dans la Voie lactée. Elle se situe à 4,22 années-lumière seulement, dans la constellation australe du Centaure. Avec sa magnitude apparente de 11,2 (elle est 20.000 fois moins lumineuse que le Soleil et 8 fois moins massive), il faut un télescope pour l'observer, ce qui explique qu'elle n'a été découverte qu'en 1915.

En 2002 son diamètre a pu être mesuré grâce à l'interféromètre du Very Large Telescope : Proxima Centauri est 7 fois plus petite que le Soleil avec un diamètre de 200.000 kilomètres (1,5 fois celui de Jupiter). C'est également une étoile variable : son puissant champ magnétique est à l'origine de gigantesques éruptions stellaires (l'équivalent des éruptions solaires sur notre étoile) qui augmentent sa luminosité d'une magnitude.

Proxima Centauri fait partie d'un système stellaire triple. Les deux autres membres forment l'étoile double Alpha Centauri, nommée par les arabes Rigil Kentarus (le pied du centaure) au Moyen Âge, la quatrième étoile la plus brillante du ciel. Avec ses deux composantes stellaires identiques à notre Soleil, Alpha Centauri est une bonne candidate pour arborer une exoterre, comme le suggère S. Cowley dans son ouvrage de science-fiction Vaisseaux de l'an 2000 à l'an 2100.

Proxima Centaury est la modeste étoile rouge au centre de cette image. Crédit David Malin / UK Schmidt Telescope / DSS / AAO Proxima Centaury est la modeste étoile rouge au centre de cette image. Crédit David Malin / UK Schmidt Telescope / DSS / AAO  

Proxima du Centaure - 1 Photo


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