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Mars, la Planète rouge nous montre ses autres couleurs

Mars a bien mérité son surnom de Planète rouge. L’oxyde de fer, très présent dans le sol, lui donne sa teinte ocre.Mais la cousine de notre bonne vieille Terre n’aurait-elle pas le droit d’arborer d’autres couleurs ? Eh bien si, comme en témoignent la galerie photo et le dossier que Futura-Sciences vous propose...

Si Mars porte bien son surnom de Planète rouge, on peut aussi la voir sous d'autres couleurs... © Nasa Si Mars porte bien son surnom de Planète rouge, on peut aussi la voir sous d'autres couleurs... © Nasa

Mars, la Planète rouge nous montre ses autres couleurs - 3 Photos

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Si l’Homme n’a pas encore mis le pied sur la planète Mars, il a braqué vers elle ses télescopes et y a envoyé des modules et des rovers qui foulent le sol de la Planète rouge et nous transmettent leurs images. L’oxyde de fer présent sur sa surface confère à l’astre sa couleur de rouille. Pourtant, les clichés qui nous parviennent révèlent parfois d’autres teintes inattendues, mettant un peu de vie dans un paysage désertique. Certaines de ces images les plus extraordinaires ont été regroupées par Futura-Sciences dans un diaporama consacré à notre cousine Mars.

 
En prenant des photos en fausses couleurs, les détails ressortent  plus nettement. Cliquez sur les images pour accéder à la galerie photo. © Nasa, JPL-Caltech, University of Arizona et ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

Mais alors, vraies ou fausses ces couleurs ? Aussi surprenant que cela puisse paraître, la question fait débat. Mais les réponses sont apportées par un dossier complet rédigé par l’un des plus grands amateurs de la Planète rouge, Olivier de Goursac. Des polémiques scientifiques sur les clichés des atterrisseurs Viking à la reconstruction d'un paysage martien, découvrez l'envers de cette formidable aventure.

 

Quelles sont les vraies couleurs de Mars ? Vaste débat ... Lorsque j'ai commencé à retraiter au JPL les images en couleurs prises par les atterrisseurs Viking en 1982, mon directeur de stage et responsable scientifique de la mission Viking, Conway Snyder,...

 

En effet, après que la polémique sur les couleurs des images Viking se fut dissipée parmi les scientifiques, on s'aperçut après la seconde année martienne vécue par les sondes que les couleurs de la surface de Mars, en particulier celles du ciel, n'étaient pas constantes. Bleu ou saumon ?

 

Pourquoi les couleurs sur la surface de Mars ne sont elles pas constantes ? Cliquez pour agrandir Légende : Quatre images prises par Viking 2 pendant une année martienne.

 

« Mais vos couleurs sont-elles vraies ? », me demande-t-on souvent. Je réponds sans détour qu'il s'agit d'une interprétation qui se conjugue assez bien avec les teintes de mires de couleurs positionnées sur les sondes. Elles sont aussi assez proche de ce que verrait un astronaute sur Mars.

 

Voici un exemple de reconstitution de véritables paysages martiens à partir de données altimétriques transmises par l'instrument MOLA (Mars Orbiter Laser Altimeter). © Données NASA/GSFC/MOLA Science Team / Images © O. de Goursac Le relief du grand canyon Valles Marineris...

 

Segment de la calotte polaire nord de Mars. Il s'agit d'une image à haute résolution prise en mode panchromatique (i.e. en noir & blanc), colorisée par dizaines de couches successives à partir d'images couleurs basse résolution adjacentes. Le segment montre une surface large de 3,35 km.

 

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L'Homme est décidément un être curieux. Ignorant précisément ce qui a permis l'émergence de la vie sur Terre, le voilà déjà en train de se demander s'il existe d'autres êtres comme lui dans l'univers. S'armant des outils les plus modernes et exploitant toutes les pistes, les chercheurs se mettent en quête d'une trace de vie dans l'espace. De Mars aux exoplanètes, aucun indice ne doit échapper à l'œil de leurs télescopes, à leurs sondes ou aux rovers. Établirons-nous un jour le contact ?


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