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En bref : premières observations radar de l'astéroïde 2012 DA 14

Après son passage au plus près de la Terre dans la soirée du vendredi 15 février, on attendait les premières images de l'astéroïde 2012 DA 14. Elles viennent d'être publiées par la Nasa.

Ce montage de 72 images de l'astéroïde 2012 DA 14 obtenues par le radar de Goldstone dans la nuit du 15 au 16 février 2013 permet d'observer la rotation de ce corps céleste, dont le côté le plus long mesure 40 m. © Nasa, JPL, Caltech Ce montage de 72 images de l'astéroïde 2012 DA 14 obtenues par le radar de Goldstone dans la nuit du 15 au 16 février 2013 permet d'observer la rotation de ce corps céleste, dont le côté le plus long mesure 40 m. © Nasa, JPL, Caltech

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Vendredi 15 février à 20 h 25 heure française, l'astéroïde 2012 DA 14 est passé à moins de 28.000 km au-dessus de nos têtes, un record pour un objet aussi gros (sa taille était jusqu'à présent estimée à une cinquantaine de mètres). Même si l'événement a été en grande partie occulté par la chute spectaculaire d'une météorite dans l’Oural le matin même, les astronomes n'ont pas manqué de suivre ce passage.

Les premières images ont été obtenues par le radar de Goldstone, une antenne de 70 m de diamètre installée dans le désert de Mojave en Californie. Le radar est l'un des meilleurs instruments pour étudier l'orbite, la taille, la forme et la rotation des astéroïdes, ainsi que les caractéristiques de leur surface, tout cela grâce à de nombreuses mesures par effet Doppler. L'antenne de Goldstone a déjà permis de mieux connaître l'aspect de Toutatis lors de son passage en décembre 2012 et de découvrir un grand cratère à la surface de 2010 JL 33 en 2011.

Les observations de 2012 DA 14 ont été conduites par Lance Benner et Marina Brozovic du Jet Propulsion Laboratory (JPL). Les images ci-dessous sont extraites d'une vidéo réalisée dans la nuit du 15 au 16 février alors que la distance entre la Terre et l'astéroïde passait de 120.000 à 314.000 km. La résolution est de 4 m par pixel, et les premières analyses suggèrent que l'astéroïde possède un axe long d'environ 40 m.


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