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En bref : un nouveau cratère s'est formé sur Mars !

L'orbiteur martien MRO a permis de découvrir un nouveau petit cratère creusé par la chute d'une météorite sur la Planète rouge il y a moins de 7 ans.

Sur cette image en fausses couleurs, on remarque très nettement les matériaux (en bleu) projetés autour d'un très jeune cratère martien de quelques mètres de diamètre creusé par la chute d'une petite météorite il y a moins de 7 ans. © Nasa, JPL, université d'Arizona Sur cette image en fausses couleurs, on remarque très nettement les matériaux (en bleu) projetés autour d'un très jeune cratère martien de quelques mètres de diamètre creusé par la chute d'une petite météorite il y a moins de 7 ans. © Nasa, JPL, université d'Arizona

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Même s'ils sont beaucoup moins nombreux qu'à l'époque de la formation du Système solaire, une multitude d'astéroïdes circulent encore entre les planètes, comme nous l'a rappelé 2007 PA8 il y a quelques jours en passant à seulement 6,5 millions de km de nous. Si l'atmosphère terrestre consume la plupart des cailloux de l'espace, il n'en va pas de même sur les autres astres. Les astronomes ont déjà assisté à des impacts sur la surface lunaire et surtout sur Jupiter, une planète géante gazeuse qui attire régulièrement de petits astéroïdes. En 2009 un caillou de 500 m de diamètre avait même laissé pendant quelques semaines une cicatrice sombre dans les hautes couches nuageuses de la planète, tout comme l'avaient fait les morceaux de la comète Shoemaker-Levy 9, 15 ans plus tôt.

Cette fois c'est sur la planète Mars, faiblement protégée par son atmosphère très fine, qu'un impact récent a été photographié par la caméra Hirise dont le télescope de 50 cm de diamètre permet d'atteindre une résolution de 0,3 m par pixel. Sur une image prise depuis l'orbite de la sonde Mars Reconnaissance Orbiter il y a 2 ans et présentée ce mois-ci, on observe un nouveau petit cratère de quelques mètres de diamètre dans la région de Valles Marineris. Cette formation n'existait pas sur les images de la même zone prises par MRO au cours de l'été 2005.


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