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La Nasa n'arrivera pas à envoyer des Hommes sur Mars, dit le NRC

Envoyer des Hommes fouler le sol de Mars restera un rêve durant de nombreuses décennies si le programme martien de la Nasa reste en l'état. C'est la conclusion du dernier rapport du Conseil national de la recherche des États-Unis, pour qui la stratégie de l'agence spatiale pour envoyer des humains sur Mars en 2035 est vouée à l'échec.

En 1993, on réfléchissait déjà à des habitats martiens. © Nasa En 1993, on réfléchissait déjà à des habitats martiens. © Nasa

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Les enfants qui en 1969 se sont émerveillés des exploits des astronautes des missions Apollo débarquant sur la Lune n’ont guère de chances de voir des humains fouler le sol rouge de la planète Mars. C’est en substance la conclusion à laquelle nous incite à penser le dernier rapport du Conseil national de la recherche (NRC pour National Research Council) des États-Unis sur la stratégie de la Nasa pour envoyer des humains sur Mars.

Pour les experts qui ont planché pendant 18 mois sur ce sujet, il ne fait guère de doute qu’en l’état, le programme martien de la Nasa ne parviendra pas envoyer des humains sur Mars. Cela s’explique par un budget contraint, une incohérence dans les orientations en matière de développement des technologies nécessaires à la réalisation de cette mission et l’absence d’une volonté politique forte. En effet, si tous les points durs sont connus et identifiés, force est de constater que la Nasa se cantonne à développer les seules technologies nécessaires à ses besoins de court terme.

Les conclusions de ce rapport, rédigé à la demande du Congrès, ne sont évidemment pas à prendre à la légère. Pour comprendre sa portée, il faut savoir que le NRC est un organisme chargé de conseiller le gouvernement en matière d’éducation, d’acquisition et de diffusion des connaissances dans les domaines des sciences, de l’ingénierie, de la technologie et de la santé. Ses avis sont souvent suivis d’effets et influencent les décisions politiques.

Juillet 1969 : premier débarquement humain sur la Lune. Alors que le cinquantième anniversaire de cet événement majeur de la conquête spatial se profile, d'aucuns se demandent si Mars sera atteinte ces cinquante prochaines années.
Juillet 1969 : premier débarquement humain sur la Lune. Alors que le cinquantième anniversaire de cet événement majeur de la conquête spatial se profile, d'aucuns se demandent si Mars sera atteinte ces cinquante prochaines années. © Nasa

Trois scénarios pour atteindre Mars

Pour parvenir à l'objectif d’envoyer des humains sur cette planète, il préconise de le faire par étape et propose trois scénarios. En parallèle, il suggère d'augmenter le budget de la Nasa dédié à l’exploration humaine d’au moins 5 % chaque année et d’élargir la coopération internationale à la Chine et à de nouveaux entrants, comme l’Inde par exemple, et la renforcer avec la Russie et l’Agence spatiale européenne. Enfin, si les membres de ce rapport ne sont pas convaincus par les initiatives privées d'y aller seul, il recommande néanmoins d'associer le privé, sous une forme à trouver.

Les deux premiers scénarios envisagent de renvoyer des astronautes sur la Lune, une destination abandonnée par le président Obama dès sa prise de fonction lors de son premier mandat. L’idée est d’utiliser et d’adapter à Mars les technologies qui seraient développées pour rejoindre la Lune et y habiter.

Le troisième scénario est celui sur lequel travail actuellement la Nasa. Il consiste à capturer et rediriger l'astéroïde entre la Terre et la Lune afin de faciliter son exploration et son utilisation. C’est celui que le NRC préfère le moins, jugé comme une impasse car la plupart des technologies développées ne seront d’aucune utilité, notamment pour habiter et travailler sur Mars.


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