Mots-clés |
  • Astronautique,
  • astéroïde,
  • radiotélescope,
  • surveillance de l'espace,
  • Nasa,
  • collision

En image : l'astéroïde Toutatis vu par le radar de Goldstone

La Nasa a profité du passage de Toutatis à quelque 7 millions de kilomètres de la Terre pour tenter d’en percer les secrets. Tous les 4 ans, cet astéroïde de 4,6 km de long est l’objet de toutes les attentions car, s’il ne provoquera pas la fin du monde le 21 décembre, les astronomes sont convaincus qu’un jour ou l’autre il percutera la Terre !

Les dernières observations radar de l'astéroïde Toutatis, effectuées depuis le site du réseau Deep Space de la Nasa à Goldstone (États-Unis) début décembre, montrent les formes irrégulières et très allongées qu'on lui connaît. © Nasa Les dernières observations radar de l'astéroïde Toutatis, effectuées depuis le site du réseau Deep Space de la Nasa à Goldstone (États-Unis) début décembre, montrent les formes irrégulières et très allongées qu'on lui connaît. © Nasa

En image : l'astéroïde Toutatis vu par le radar de Goldstone - 2 Photos

PDF

Voilà deux jours, nous vous annoncions le passage de l’astéroïde Toutatis au plus près de la Terre, comme il le fait tout les 4 ans. À chaque passage, les astronomes en profitent pour l'étudier et le photographier tant bien que mal. En raison de sa surface sombre, donc guère réfléchissante, et de sa petitesse au regard du vide interplanétaire, il est pour ainsi dire impossible de l’observer dans le visible, sinon sous la forme d’une tâche blanchâtre sur fond noir. 

D'où l'utilisation par la Nasa de ses plus puissants radiotélescopes pour en déceler les secrets. L'imagerie radar permet alors de reconstituer les formes de l'astéroïde grâce à de nombreuses mesures par effet Doppler.

Toutatis observé par l'imagerie radar lors de son dernier passage au plus près de la Terre (en décembre 2012). © Nasa
Toutatis observé par l'imagerie radar lors de son dernier passage au plus près de la Terre (en décembre 2012). © Nasa

Pas de collision avec Toutatis dans les 6 prochains siècles

En raison de son caractère potentiellement dangereux, cet astéroïde est l’un des plus suivis depuis la Terre. Les astronomes sont certains que d’ici plusieurs centaines d’années, il finira par entrer en collision avec la Terre.

Cette très grande incertitude sur la date de cette collision s’explique par la plus grande difficulté qu’ont les astronomes à tracer l’orbite de Toutatis. En raison de la forte influence de la gravité terrestre, son orbite est l'une des plus chaotiques que l'on connaisse dans le Système solaire. Autrement dit, plus on s’éloigne dans le temps et moins il est possible d'en prévoir les paramètres. Une seule certitude : il n’y a aucun risque de collision avec la Terre dans les 6 prochains siècles.

Mais ce n’est pas le seul point qui passionne les astronomes. Sa rotation les plonge également dans l'expectative. Elle diffère de la plupart des objets connus du Système solaire. Sa rotation est aussi lente que sa période de précession est rapide. Il ne tourne pas autour d’un axe mais de deux, à des vitesses différentes, ce qui explique son étrange rotation tremblotante.


Sur le même sujet

Vos réactions

Chargement des commentaires