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En bref : les deux sondes Grail s'écrasent ce soir sur la Lune

Les deux sondes Grail termineront leur mission ce soir en s'écrasant sur la Lune... et en direct sur Nasa TV.

Une image extraite de l'animation du JPL montrant la fin de la trajectoire des deux sondes Grail. © Nasa/JPL-Caltech/GSFC/ASU Une image extraite de l'animation du JPL montrant la fin de la trajectoire des deux sondes Grail. © Nasa/JPL-Caltech/GSFC/ASU

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Les deux sondes Grail (Gravity Recovery and Interior Laboratory), lancées en septembre 2011 et baptisées Ebb et Flow, tournent autour de la Lune depuis janvier 2012. En orbite polaire à quelques dizaines de kilomètres de la surface, elles ont mesuré les très faibles variations de gravité, trahissant la densité du sous-sol lunaire.

Leur orbite polaire leur assurait de survoler à un moment ou à un autre chaque point de notre satellite, y compris, bien sûr, de la face cachée. Elles ont ainsi permis de dresser une carte de densité de la croûte lunaire remarquablement détaillée et que les spécialistes de la géologie sélène utiliseront pendant de nombreuses années.

Leur mission est maintenant terminée et leur orbite très basse ne leur laisse aucune chance de survivre longtemps. Les ingénieurs du JPL en profitent pour vérifier leurs calculs de consommation. En vidant les réservoirs pour changer l'orbite, ils peuvent ainsi mesurer exactement la quantité de carburant restant. Ce faisant, ils précipitent la chute des sondes.

Ce soir, à 23 h en heure française, à 20 s d'intervalle, les deux sondes devraient percuter une montagne proche du pôle nord de la Lune. Une animation du JPL permet de visualiser la chute des Grail. L'événement sera commenté en direct sur Nasa TV et peut être suivi sur Facebook et Twitter.


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